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La face cachée de la Lune, terrain de jeu de Chang’e 4

  • terrain de jeu: (体育术语)球场,赛场

Yutu part explorer la face cachée de la Lune. CHINA NATIONAL SPACE ADMINISTRATION/REUTERS Simon Leplâtre

Exploration Après son alunissage réussi, l’atterrisseur va entamer l’étude du cratère Von Karman, et lancer une série d’expériences mettant en jeu des graines et des vers à soie. Son rover, Lapin de jade 2, est aussi un microblogueur dont les messages régalent le public chinois

  • entamer l’etude:开始研究。entamer还有品尝的意思。
  • Mettre en jeu
  • des vers a soie: 蚕。
  • régaler

SHANGHAÏ - correspondance

Jeudi matin 3 janvier, à 10 h 30, Wang Kedong a poussé un long soupir de soulagement : l’atterrisseur de la fusée chinoise Chang’e 4 venait de se poser avec succès sur la face cachée de la Lune. Pour le professeur de navigation à l’université de l’aérospatiale de Pékin, la mission de Chang’e 4 représentait un défi technique qu’il comprenait trop pour ne pas partager l’anxiété des ingénieurs du programme spatial chinois. « Sur la Terre, on utilise principalement la navigation GPS, et on peut procéder par essais, en corrigeant ses erreurs au fur et à mesure. Impossible sur la Lune. On lui a installé des moyens d’éviter les obstacles grâce à un système de guide laser, et des caméras », explique le professeur Wang en parlant du module chinois. Le projet de se poser sur la face de la Lune en permanence opposée à la Terre offrait en effet des défis techniques supplémentaires.

  • au fur et a mesure

Plus accidentée, et isolée des ondes radio émises depuis la Terre, la communication qui passe par un satellite envoyé derrière la Lune est lente, obligeant l’atterrisseur à se débrouiller seul. « Chang’e 4 est très autonome, poursuit le professeur Wang, détaillant l’atterrissage. A partir de deux kilomètres de la surface de la Lune, le détecteur commence à chercher les obstacles de grande taille. Ensuite, à environ 100 mètres, la fusée fait du sur-place, et utilise les capteurs laser pour évaluer la pente au sol et les obstacles de plus de 20 centimètres, pour trouver une zone d’alunissage sûre. » Mission accomplie : Chang’e 4 s’est posé avec succès dans le cratère Von Karman, sur la face cachée de la Lune, une première mondiale.

  • accidentée: uneven. 在形容路面的时候,这个词的意思是高低不平的。 这个用法我们在也门危机一文中学过

Enthousiasme palpable

Place désormais à Yutu 2, ou Lapin de jade 2, nom choisi par les internautes chinois en hommage au Lapin de jade qui avait exploré la face connue de la Lune en 2013, ce qui avait représenté un premier succès pour le programme spatial chinois. Comme son prédécesseur, dont les pérégrinations avaient captivé les Chinois grâce à un compte Weibo (l’équivalent chinois de Twitter), Yutu 2 communique à la première personne avec les internautes.

  • la face connue de la Lune 月亮的正面
  • pérégrinations : voyage, aventure

Vendredi 4 janvier, il racontait ses premiers pas : « Marcher sur la Lune est beaucoup plus difficile que sur la Terre. En plus du relief très accidenté, je risque de heurter des rochers et de tomber dans des cratères, la gravité différente et le sol meuble me font facilement glisser. Je me suis arrêté devant un cratère : vais-je descendre l’explorer ou le contourner ? J’attends les instructions des ingénieurs de l’exploration lunaire. » Chaque jour, le compte distille des informations au sujet de la Lune sur un ton léger.

  • un ton léger 轻松的口气

Pour tous les scientifiques impliqués, l’enthousiasme est palpable. « L’exploration lunaire était depuis longtemps en hibernation, et la première mission s’est posée sur un terrain connu. Là, c’est comme de découvrir un nouveau continent, c’est comme Christophe Colomb qui découvre l’Amérique ! », compare Heino Falcke, professeur de radioastronomie et de physique des astroparticules à l’université de Radboud, aux Pays-Bas. Pour son champ de recherche, l’exploration des premiers temps de l’Univers, accéder à la face cachée de la Lune ouvre des perspectives dont il ose à peine rêver : « Un radiotélescope sur la Lune, c’est un peu le Saint Graal ! », s’exclame-t-il.

  • le Saint Graal: the holy grail. 圣杯。盛耶稣基督的血的杯子

La face cachée de la Lune, jamais exposée à la Terre puisqu’elle tourne sur elle-même au même rythme qu’elle tourne autour de notre planète, est un lieu qui ne reçoit aucune onde radio de la Terre. La Lune elle-même émet peu d’ondes, contrairement à la Terre, alors que l’atmosphère terrestre filtre une bonne partie des ondes radio. Pour l’équipe de l’université de Radboud, Chang’e 4 est une occasion inespérée. Leur antenne avait été conçue pour une mission de l’Agence spatiale européenne, repoussée sine die en 2012. C’est en 2016, lors de pourparlers économiques entre la Chine et les Pays-Bas, que renaît le projet, cette fois dans le cadre d’une mission chinoise. Alors qu’une loi de 2011 interdit aux scientifiques américains de collaborer avec le programme spatial chinois, qui dépend de l’Armée populaire de libération, l’Europe reste ouverte à la collaboration scientifique.

  • une occasion inespérée: a God-sent opportunity
  • sine die: 拉丁文 no fixed date

« Le calendrier était très court, nous avons dû adapter le projet, changer des choses, pour fournir deux antennes, l’une qui se poserait sur la Lune avec Chang’e 4 et l’autre [finalement construite par les Chinois] qui serait déployée depuis le satellite Queqiao .» Queqiao a été envoyé derrière la Lune en mai 2018, afin d’assurer un relais pour les communications avec la Terre, bloquées par la Lune.

Concrètement, le radiotélescope se compose de longs fils de plusieurs mètres servant d’antennes. Ses concepteurs espèrent « simplement » percer les secrets de la création de l’Univers. « Peu après le Big bang, les étoiles ne sont pas encore là, c’est ce qu’on appelle les “âges sombres” (dark ages) : les particules élémentaires se combinent en un océan d’hydrogène. Or l’hydrogène émet des ondes très caractéristiques, de 21 cm environ et de 1,4 gigahertz. »

Comme l’Univers est en phase d’expansion, ces vagues s’allongent jusqu’à mesurer plusieurs mètres. Ce sont elles que cherchent à observer les chercheurs de l’université de Radboud et leurs collègues chinois. Encore faut-il avoir de la chance : « Si les conditions sont parfaites, nous aurons une seule occasion pendant les quelques semaines de vie de Lapin de jade sur la Lune. Notre antenne sur Queqiao devrait pouvoir être utilisée deux ou trois ans, mais les conditions seront moins bonnes que sur la Lune », précise Heino Falcke.

Etude de la croûte lunaire

  • la croûte lunaire: 月球的壳

Autre objectif pour Chang’e 4 : étudier la géologie lunaire. La fusée chinoise s’est posée dans le cratère Von Karman, dans le bassin lunaire Pôle Sud-Aitken, un élément bas de plus de 2 400 km de largeur, le quart de la surface de la Lune. Le bassin s’est probablement formé sous l’impact d’un énorme astéroïde. Cette dépression devrait constituer un lieu d’étude intéressant pour la croûte de la Lune et son sous-sol. Pour autant, Lapin de jade 2 n’a pas des moyens d’exploration très poussés. Son successeur, le rover de la mission Chang’e 5, qui se posera, lui, du côté connu de la Lune, devra rapporter des extraits de roches sur Terre.

  • poussée: 深刻的,精工细作的。(VPF.p.174) ses recherches se sont avérées fructueuses, mais il va falloir qu’elles soient plus poussées = approfondies.
  • côté connu de la Lune: 月球正面

Enfin, l’atterrisseur a emmené sur la Lune des graines de pommes de terre, d’Arabidopsis thaliana (ou arabette des dames, une plante modèle) et des vers à soie. Dans une petite boîte en aluminium de 0,8 litre, contenant aussi un peu d’eau et de fertilisant, les scientifiques espèrent faire germer, et pourquoi pas fleurir, ces plantes, sous l’œil d’une caméra qui enverra les images sur Terre. Le principal défi vient des écarts de température, qui peuvent varier entre + et – 100 °C à l’extérieur. L’expérience rappelle un objectif à plus long terme de la Chine : installer sur la Lune une base qui pourra servir à l’exploration du reste de l’espace, d’où la nécessité d’expérimenter la production agricole sur place. Pékin ne cache pas ses ambitions spatiales et semble bien décidé à rattraper son retard : en 2018, le pays a envoyé dans l’espace 39 fusées, contre 31 pour les Etats-Unis, 20 pour la Russie, et 8 pour l’Europe.

  • fertilisant 肥料
  • des écarts de temperatures: 温差
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