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La France devrait contribuer à restaurer la « Jérusalem d’Afrique »

L’église Merqorewos, à Lalibela, en Ethiopie, le 7 mars. EDUARDO SOTERAS/AFP

Émeline Wuilbercq

Le site de Lalibela, qu’Emmanuel Macron a visité lors de son séjour en Ethiopie, compte onze églises orthodoxes rupestres

  • rupestre: 洞穴的

PATRIMOINE

LALIBELA (ÉTHIOPIE) - envoyée spéciale

De sa croix en bois, Sahalu Dejene pointe le plafond d’Amanuel, l’une des onze églises de Lalibela. « Fissuré d’un bout à l’autre », se désole le prêtre. Dans cette ville située dans le nord de l’Ethiopie, à 2 600 mètres d’altitude, la population s’accorde pour dire qu’Amanuel est la plus dégradée des églises creusées dans la roche au XIIIe siècle.

Victimes des ans, des fortes pluies qui s’abattent entre juin et septembre et du soleil qui brûle le reste de l’année, ces trésors classés au patrimoine mondial de l’Unesco depuis quarante ans sont en danger. « Je suis ici jour et nuit. J’y venais déjà petit garçon. C’est de pire en pire », déplore Sahalu Dejene. Pour les 45 millions d’Ethiopiens orthodoxes, Lalibela est la « Jérusalem d’Afrique ». Un lieu sacré qui attire chaque année des dizaines de milliers de touristes et de pèlerins.

  • pèlerin: 朝圣者

Le 12 mars, le président Emmanuel Macron, a visité ce haut lieu du christianisme orthodoxe éthiopien. En octobre 2018, lors de son voyage à Paris, le premier ministre éthiopien, Abiy Ahmed, lui avait demandé de l’aide pour la restauration des églises. La France, qui, depuis, a envoyé des experts sur le site, devrait « s’engager à financer leur mise en sécurité et leur restauration », confie une source proche du dossier.

  • haut lieu: 胜地

Le nouveau maire de Lalibela, Mulugeta Michael, se réjouit de cette prise de conscience : « Avant, notre gouvernement n’affichait aucun volontarisme en faveur de nos églises. Mais aujourd’hui, Lalibela fait l’objet d’une réelle attention et cela suscite un grand espoir dans la population. » En octobre 2018, ils avaient été des milliers à manifester pour que cet héritage unique au monde soit préservé, leur première demande étant « qu’on enlève les toits de protection » qui recouvrent cinq églises, explique Tegegne Yirdaw, un peintre local.

Des abris peu esthétiques

Ces abris peu esthétiques, soutenus par des piliers métalliques et installés il y a onze ans pour protéger les églises rupestres, ne font pas consensus. Financés par l’Union européenne à hauteur de 7,4 millions d’euros, ils devaient être temporaires mais sont toujours là. Aujourd’hui, les gens craignent « qu’ils tombent et détruisent les églises », poursuit l’artiste, évoquant les vents violents qui soufflent sur ces hauts plateaux et dont la vitesse n’aurait pas été convenablement mesurée. « Parfois, les habitants prient toute la nuit pour les protéger », raconte Kidanemariam Woldegiorgis, un archéologue originaire de Lalibela.

Un rapport de l’université d’Addis-Abeba pointe des problèmes structurels des protections que les experts français n’auraient pas repérés lors de leur récent passage, hormis sur l’une d’entre elles. Alors que les études techniques et les plans qui ont permis de les édifier restent introuvables, la France va « probablement les enlever. Comment ? Nous ne savons pas », avance une source française. L’historienne Marie-Laure Derat, qui codirige une mission franco-éthiopienne de fouilles archéologiques sur le site, met pourtant en garde contre une nouvelle exposition des édifices aux intempéries. Pour elle, « les églises ont besoin d’être couvertes » et, plutôt que retirer les abris, l’alternative pourrait être d’alléger les piliers.

  • intempéries: bad weathers

« Nous craignons la corruption »

La population locale reste échaudée par les campagnes de restauration entreprises au milieu du XXe siècle. A l’époque, « nous manquions d’argent et de compétences, nous avions confiance dans le savoir-faire des étrangers », se souvient Mekonnen Gebremeskel, l’un des directeurs administratifs de l’Eglise orthodoxe à Lalibela ; mais leurs interventions ont « torturé » les églises. « Deux d’entre elles ont été badigeonnées d’une peinture rouge à base de goudron qu’il a fallu retirer ensuite à coups de pioche ! Sans parler de l’utilisation intensive de ciment », déplore Blen Taye Gemeda, doctorante en sciences du patrimoine à l’université d’Oxford.

  • échaudée: burned
  • badigeonner: paint
  • pioche
  • ciment: 水泥

Aujourd’hui plane une suspicion envers ces experts venus d’ailleurs dont les récents travaux ne sont pas forcément appréciés. Le père Belay Habtamu, chargé de l’église Golgotha Mikael, restaurée en 2018 grâce au Fonds mondial pour les monuments et à l’ambassade des Etats-Unis, se plaint de l’enduit utilisé pour combler les fissures. Il n’est pas non plus satisfait des gouttières installées sur les toits. « J’ai peur. Je pleure quand je vois ça. Nous espérons que la France fera un meilleur travail », dit-il, regrettant que sa communauté n’ait jamais été consultée.

Les travaux de retrait des protections et de préservation des toits des églises devraient coûter plus de 9 millions d’euros, selon l’Autorité éthiopienne pour la conservation du patrimoine. La France a déjà débloqué des fonds pour financer le début des études. Mais les Ethiopiens veulent suivre tout cela de près… « En raison d’affaires passées, nous craignons la corruption », s’inquiète Yirga Gelaw Woldeyes, chercheur en philosophie à l’université Curtin, en Australie. En 2010, un projet de reconstruction paysagère financé par la Banque mondiale, qui a entraîné le déplacement de milliers d’habitants, n’a pas satisfait les attentes. « Où est passé l’argent de la Banque mondiale ? », demandaient les manifestants en octobre 2018. Alors M. Yirga met en garde : « L’équipe française doit adopter un mécanisme de transparence permettant de savoir comment est dépensé l’argent de l’aide. »

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