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Chiens et chats s’affrontent au labo

BERNERDOODLESOFKANSAS/AP Nathaniel Herzberg

Dans la vraie vie, chiens et chats font souvent meilleur ménage que le voudrait la légende. Leurs propriétaires, en revanche, entretiennent souvent le mythe. On aime les chats ou les chiens, rarement les deux. Depuis une correspondance publiée, lundi 23 septembre, dans la revue Current Biology, la vieille opposition s’est invitée sur le terrain de la recherche scientifique.

  • dans la vraie vie: 现实生活中

Dans cette brève publication, une équipe de l’université d’Etat de l’Oregon annonce que, contrairement aux idées reçues, les chats tissent avec les humains des liens d’attachements du même type que ceux bâtis par les chiens ou par les enfants envers leurs parents. La présence d’un humain de référence leur apporterait ainsi sécurité, assurance et calme.

A l’appui de cette affirmation, les chercheurs américains décrivent une expérience conduite sur 70 félins, adultes ou juvéniles, et leurs maîtres. Pendant deux minutes, le chat et l’humain découvrent ensemble un nouvel environnement, ici une pièce vide. Puis l’humain sort deux minutes, laissant l’animal seul, avant de revenir. Face à une situation de ce type, bébés et chiens réagissent selon les mêmes typologies. Les « sécures », après avoir manifesté leur inquiétude devant l’isolement, reprennent leur exploration des lieux une fois leur maître réapparu. Les « anxieux » se réfugient dans ses bras. Les « évitants » restent éloignés de lui. « Les chats présentent la même flexibilité dans leur attachement aux humains et ils reproduisent les catégories presque à l’identique », affirme Kristyn Vitale, du département des sciences animales, première signataire de l’article.

Alors que 65 % des enfants et 58 % des chiens adoptent un comportement « sécure », les chats sont 64,3 % à trouver dans la présence de leur maître apaisement et liberté. 30 % des jeunes félins apparaissent au contraire anxieux, et 5 % évitent leur maître.

Les scientifiques se sont également intéressés à la phase de séparation. Chez les enfants et les chiens, l’inquiétude y apparaît la plus forte parmi les « sécures » et les « anxieux ». En comptant les miaulements, ils ont retrouvé ce résultat chez les chats. Ils ont aussi constaté que les comportements des chatons étaient conservés à l’âge adulte, et qu’un programme de socialisation de six semaines n’y changeait pas grand-chose. Leur conclusion : « Les chats présentent la même capacité à former des liens d’attachement sécures ou insécures avec les humains que les chiens ou les enfants. »

L’article a immédiatement suscité de nombreuses réactions parmi les scientifiques. Interrogé par le Guardian, le professeur-vétérinaire Daniel Mills, de l’université Lincoln, au Royaume-Uni, s’est étonné de l’absence d’une expérience de contrôle plaçant les chats face à des inconnus. Et si c’était l’habitude de vivre auprès des humains qui agissait ici ? « Il est probable que les chats éprouvent de l’attachement pour leurs maîtres, mais ce n’est pas démontré », tranche-t-il. Même verdict chez Laura Finka, de l’université de Nottingham Trent : « Pour une espèce qui passe l’essentiel de son temps près des humains, il peut être très avantageux de créer des liens avec nous. Mais, contrairement aux enfants et aux chiens, il est moins clair que les chats éprouvent un besoin inné d’attachement puissant à leur maître. »

Marta Gacsi, de l’université Eotvos Lorand, de Budapest, référence européenne dans l’étude des animaux de compagnie, se montre encore plus sévère. « L’attachement n’est pas une vague notion d’attirance émotionnelle, c’est un mécanisme comportemental précis, et pour le mesurer, il faut utiliser des bons tests. Il faut aussi comparer la présence du maître avec celle d’un autre humain. C’est une vérification élémentaire, et ce n’est pas fait ici. Pour les chiens, on a montré que, face à une menace ou en situation de peur, ils utilisaient leur propriétaire comme une base de sécurité et de réconfort, à la manière des bébés. Là encore, ce travail reste à effectuer. » Pan, sur la truffe !

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